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Archon Orchestra "Pong"

Muzyka Voln CD (ltd. 500) MV-IV 6.72euro
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Archon Orchestra - Pong

Archon Orchestra

CD (ltd. 500)

1. Orpheus [mp3]
2. Golconda
3. A Stone among Stones
4. Counterpoint
5. Adagio (mechanical) [mp3]
6. Canto
7. Fantasie (for electronic harp)
8. Pong [mp3]

total length: 54:30
release date: May 27, 2010
price: €10

* bandcamp.com

Muzyka Voln in cooperation with the Moscow label Monopoly Records and under the aegis of the Voronezh company Shadowplay Records have released the debut album of the project Archon Orchestra. The compact disk cover shows a collage with a fragment of a Renaissance painting on which biblical saints look at the "sky" above them and see the game "Pong" being played there (a cult arcade game from 1972, first game by Atari company). What could this marvellous picture mean, let the listener decide...

The main instrument on this CD is the organ, which sounds in fast mechanical sequences a bit unusual for our ears and more typical for the Berlin school of electronic music. Simple compositional structure meets vivid expression, liturgical atmosphere and a sublime metaphysical line running through the whole concept of the project.

Some parallels can be drawn with the CD of the Sphere Rex project, released in 2009 by the same community of labels. And it is no coincidence, as both projects originate from the same "producer center". However if Sphere Rex makes accents on classical ambient and piano improvisations, then in the case of Archon Orchestra we deal with clearly structured music lying in the intermediate plane between the so called "holy minimalism" and "repetitive music".

We can recommend this CD to the lovers of Philip Glass, Steve Reich, Terry Riley and Recoil ("Hydrology" album).


The first of these three new releases, distributed or released by Zhelezobeton from St. Petersburg, is straight an oddity. The cover shows us some Renaissance painting with graphics from Atari's first computer game 'Pong'. The organ is the main instrument, but then an electrical or computerized version thereof. The sounds are sampled together and put together in strictly repeating, minimal blocks of sound. The string of labels who released this mention that this should be appealing to those who like Philip Glass, Steve Reich, Terry Riley and Recoil (circa 'Hydrology'). That seems to me a bit too much honor. What this particular brand of minimalism lacks is the working of the overtones, which adds in the works of three American composers that drone/raga like element. This is a minimalism of a much more simple kind. It all seems dead easy, perhaps it is, but having said that, there is also something strangely captivating about this. Think techno without a 4/4 beat, just a bunch of keyboards, repeating phrases in a hyper active way. The only thing that I could think of to compare it was the Mesmer LP on Ash International and that's what this album is too: mesmerizing.

Pong, by the Russian project Archon Orchestra, is dedicated to the game classic with the same name. The style of choice therefore is retro-spirit ambient. It’s bubbly and sounds of weird synthesizers, yet is apparently actually modified organ. At first its execution seems ridiculously - and irritatingly - simple, but then a new world opens to a listener, a world where behind simple sounds one finds the dazzling multiplicity of classical organ works. Especially Fantasie {for electronic harp} and Adagio [mechanical} are really beautiful works. Occasionally, on some tracks, there are slips into pointless monotony, but on the whole the album is definitely a positive experience, all the way through.

Als am 28. April 2007 die sterblichen Überreste von JAMES DOOHAN alias SCOTTY ("Star Trek") ins All geschossen wurden, war ein Teil von ARCHON ORCHESTRA mit an Bord. Neben verschiedenen Nachrichten der Hinterbliebenen beinhaltete die Rakete auch die CD "Celestis: Space Ceremonial Music" von CYCLOTIMIA, einer russischen Dark Ambient-Band mit starker Affinität zum Weltraum. Der erste Hinweis auf die Musik, um die es hier geht, ist also 'Space'. Denn das 1998 gegründete Duo CYCLOTIMIA besteht wiederum aus zwei Moskauer Musikern, die sich hinter ihren Initialen verstecken: MK (Keyboards, Samples) und LM (Drums, Programmierung). MK könnte einigen Elektronik-Freaks nun bekannt sein als SPHERE REX, und wer hier forscht, stösst schliesslich auf den – weithin unbekannten – MAX KHACHMANUKYAN, welcher nun endlich bei ARCHON ORCHESTRA, einzige namentliche Erwähnung, als 'Producer' geführt wird. Eine ähnlich erfolglose Verkettung liesse sich mit den Moskauer Klein- und Kleinstlabeln anstellen, die alle irgendwie an dieser Veröffentlichung beteiligt sind, aber das lassen wir lieber.

Hinweis Nummer zwei und drei befinden sich unmittelbar auf dem Cover. Es zeigt einen Ausschnitt aus einem Renaissance-Gemälde, nach oben schauende Menschen. In der Kirchenmusik der Renaissance (ja, ich musste das auch nachschlagen) wurde die Orgel als Instrument zunehmend wichtig. Ausserdem sind links und rechts die zwei Balken des wohl berühmtesten Videospiels der Welt abgebildet, was uns schlussendlich zum Titel der CD führt: "Pong", so hiess der Konsolenklassiker von ATARI aus dem Jahr 1972. Das Debüt von ARCHON ORCHESTRA ist also eine Mischung aus kosmischen Klängen, Kirchenorgel und uraltem Gamesoundtrack.

"Orpheus" (1) steht am Anfang und stellvertretend für viele der acht Stücke. Irgendwie liturgische, perlende, auf- und absteigende Klangfolgen. Die Orgel, auf der gespielt wird, ist vermutlich synthetisch oder zumindest sehr verfremdet, obwohl im Hintergrund ab und zu auch einige klare, starke Orgeltöne zu hören sind. Zwischen Etüde von BACH und Soundtrack zu "The Last Ninjä" traurig, melodramatisch und kosmisch weit. Die Töne formen eine Blase, in der wir zwischen Planeten umherschweben. Auch "Golconda" erinnert an eine Toccata von BACH, "A Stone Among Stones" (3) an den Soundtrack für eine Wissenschaftssendung. "Counterpoint" (4) ist sehr computeresk, das 'technischste' Lied des Albums, strukturiert und auf sich wiederholenden Elementen basierend. Etwas aus dem (Orgel)Rahmen fällt das "Adagiö (5), eine traurig-romantische und unverfälschte Pianomelodie, knapp zu gut für Fahrstuhlmusik und im besten Falle an Klavierwerke von SATIE gemahnend.

Moderner wird dann wieder "Canto" (6), Kammermusik aus Synthie-Läufen wie Badeperlen, mit Streichern und kurzer Ethno-Vocoderstimme, zum ersten und einzigen Mal. Wie der Zusatz "For Electronic Harp" verrät, ist auch die "Fantasie" (7) metallen und elektronisch, Future-Wellen werden von melancholischen Improvisationen eines synthetischen Cembalos begleitet. "Pong", der letzte Track (8), ist zumindest von der Zeit her (rund 20 Minuten lang) ein Epos und das erstaunlichste Stück, denn obwohl es sehr einfach gehalten ist, lässt es sich gut komplett durchhören, ohne langweilig zu werden. Eine Art Funksignal fliegt wie ein Pixelball zwischen imaginäre Strichschlägern hin und her. Schade nur, dass am Ende wie auch an einigen anderen Stellen ausgeblendet wird.

Einige Namen wie BACH oder SATIE sind schon gefallen, andere wie ENO oder GLASS kämen auch in Frage. Natürlich geht es nur um entfernte ähnlichkeiten, nicht um wirkliche Vergleiche. ARCHON ORCHESTRA bieten minimalistischen Ambient. Manchmal eben nur knapp am Fahrstuhl vorbei, dennoch äusserst sympathisch, weil trotz klarer und teils technischer Strukturen immer voll analoger Wärme. Beam me up, SCOTTY!

Michael We, Nonpop.

Apparently, Archon Orchestra and Sphere Rex are the same person. I didn’t do any further research and, to be honest, this trend of anonymity behind esoteric names has become despicable. Pong – directly inspired by the namesake ancient videogame by Atari – is a strange yet pleasing album mostly made with sequences of sampled sounds, the organ dominating its first part. Some of the pieces are informed by a remote Bach aroma, appearing structured like mini-fugues. Others tend to an easily palatable minimalism (the usual suspects are inevitably quoted, however Glass, Reich and Riley might consider suing if the comparison ever comes to their attention). In the long title track we take delivery of a bucket of obsessive abstraction in “outer space” sauce, the outcome sounding indeed as a funny supplement for a computer game (or perhaps something coming from the Papalla planet). What’s really welcome is the obvious purity of intents that transpires from these “experiments”. They never get on the nerves and sound relatively ear-friendly, causing my white cat Dido to fall asleep in minutes. So there must be a few good vibrations in these little things. But please, no more parallelisms with the masters, true or presumed.

Massimo Ricci, Touching Extremes.
bands: Archon Orchestra
label: Muzyka Voln
medium: CD

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